diciembre 29, 2021

Asbesto y el lugar de trabajo

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Asbesto es el nombre de una familia de minerales que se producen naturalmente como masas de fibras. Las fibras de asbesto pueden variar en textura de sedosas a gruesas. El asbesto es utilizado por muchas industrias debido a su resistencia, flexibilidad, resistencia al calor y a los productos químicos, y buenas propiedades de fricción.

Hay seis tipos reconocidos de amianto: crisotilo, actinolita, amosita, antofilita, crocidolita y tremolita. De estos crisotilo se utiliza en más del 90% de los productos que contienen amianto.

La mayoría del asbesto se utiliza en la industria de la construcción en productos de construcción, aislamiento, materiales de fricción y textiles. Los productos manufacturados incluyen láminas y tuberías de fibrocemento, compuestos para parchear y sellar, baldosas para pisos y techos, y rellenos de refuerzo en pinturas y selladores.

OSHA estima que más de 500,000 empleados trabajan con productos de asbesto. Millones más están expuestos porque trabajan cerca o alrededor de áreas de trabajo donde se usan productos de asbesto. Muchos miles de miembros de CWA trabajan en trabajos que los exponen al asbesto. Estos miembros trabajan con o alrededor de materiales de aislamiento o productos de fricción, como revestimientos de embrague y forros de freno. Además, muchos miembros de CWA que trabajan en sitios de fabricación, construcción o renovación o realizan trabajos de instalación y servicio de telecomunicaciones en edificios de oficinas y residencias privadas pueden estar expuestos a fibras de asbesto liberadas del aislamiento de edificios.

La exposición también puede ocurrir en familias de trabajadores. Las fibras de asbesto se pueden llevar a la casa en los cuerpos o la ropa de los trabajadores. Las enfermedades relacionadas con el amianto han afectado a las familias de los trabajadores como resultado de esa exposición.

Efectos para la salud

El asbesto unido en productos terminados, como forros de frenos y materiales de aislamiento, no es un riesgo para la salud de los trabajadores, siempre que el producto no se altere o dañe de tal manera que libere fibras en el aire. Sin embargo, cuando esto sucede, las fibras de asbesto tienden a romperse fácilmente en polvo o partículas diminutas. Las fibras de asbesto se pueden inhalar o tragar. Las fibras son como astillas de vidrio y pueden quedar atrapadas en los tejidos de los pulmones y el sistema digestivo. Una vez que las fibras de asbesto se abren paso en los tejidos corporales, tienden a permanecer allí indefinidamente.

La exposición al asbesto puede causar varias enfermedades graves.

  • Placa pleural: esta etapa de la enfermedad relacionada con el asbesto implica un engrosamiento o fibrosis del revestimiento de los pulmones que dificulta la respiración. Aunque la placa pleural no es potencialmente mortal, puede contribuir a problemas de salud más graves, como la neumonía. Además, debido a que los problemas de salud relacionados con el asbesto son progresivos, es probable que la placa pleural progrese hacia efectos de salud más graves relacionados con el asbesto, como la asbestosis y el cáncer de pulmón.
  • Asbestosis: Después de muchos años de exposición al asbesto, las fibras inhaladas dejarán cicatrices permanentes en los pulmones. Esta afección similar a un enfisema se conoce como asbestosis. Las señales de advertencia tempranas incluyen tos, dificultad para respirar y ensanchamiento de las yemas de los dedos. Es posible que estos signos de advertencia no se noten durante muchos años. Si un trabajador nota cualquiera de estos síntomas, debe consultar a un médico de inmediato. Un sonido seco y crepitante (estertores) proveniente de los pulmones durante la inhalación puede ocurrir más tarde. Además, se puede desarrollar una decoloración azulada de la piel y el revestimiento de la boca y la lengua.
    Los casos extremos de asbestosis provocarán una ruptura total de los alvéolos (sacos de aire) dentro de los pulmones. Esto hará imposible que el trabajador inhale suficiente oxígeno. A su vez, esto puede llevar a insuficiencia cardíaca debido al mayor esfuerzo del cuerpo para bombear sangre a través de los pulmones.
  • Cáncer de pulmón-Después de la exposición al asbesto, se puede desarrollar cáncer de pulmón. Este proceso puede tardar entre 20 y 30 años en ocurrir. Los expertos indican que el cáncer de pulmón causa el 20% de todas las muertes en trabajadores con asbesto. El grado de la enfermedad depende de la exposición, la edad y la duración del trabajo relacionado con el asbesto. Los signos de advertencia tempranos de cáncer de pulmón pueden incluir tos o un cambio en el hábito de la tos, dolores en el pecho y tos con esputo con manchas de sangre. Si un trabajador debe tomar nota de cualquiera de estas señales de advertencia, debe ver a un médico de inmediato.
    Los trabajadores que fuman deben tener especial cuidado de evitar la exposición al asbesto. Los trabajadores con asbesto que fuman regularmente tienen un riesgo 92 veces mayor de morir de cáncer de pulmón que los no fumadores que no trabajan con asbesto. Además, los trabajadores de asbesto que fuman tienen un riesgo ocho veces mayor de desarrollar cáncer de pulmón que la población fumadora en general.
  • Mesotelioma-El mesotelioma es un tumor canceroso que involucra la membrana delgada que recubre el pecho y el abdomen. Los signos de advertencia tempranos pueden incluir dificultad para respirar, dolores en el pecho o dolor abdominal. Ocasionalmente, el dolor abdominal se acompaña de una necesidad de orinar o defecar. Estas señales de advertencia deben comunicarse a un médico inmediatamente.
    Los mesoteliomas representan aproximadamente el 10% de todas las muertes de trabajadores con asbesto.
  • Cáncer gastrointestinal: Asbesto que ha contaminado alimentos, bebidas, cigarrillos, etc. se puede tragar y pasar al tracto digestivo. Varios estudios han indicado una relación directa entre la exposición al asbesto y un aumento de la incidencia de cáncer de esófago, estómago, colon y recto.

El Departamento de Salud y Seguridad Ocupacional de la CWA ha identificado graves problemas de salud relacionados con el asbesto entre los miembros activos y jubilados de la CWA. Iniciado en 1995, el Programa de Vigilancia Médica del Asbesto de la Unión ha identificado tasas catastróficas de efectos en la salud relacionados con el asbesto entre los miembros de la CWA. Por ejemplo, alrededor del 25% de los más de 5,000 miembros que han participado en los exámenes médicos han desarrollado problemas de salud graves relacionados con el asbesto, como placa pleural, asbestosis, cáncer de pulmón y mesotelioma. Estos hallazgos han hecho de la vigilancia médica del asbesto una prioridad para la CWA.

Control del peligro

La Ley de Seguridad y Salud Ocupacional de 1970 garantiza a todos los trabajadores el derecho a un lugar de trabajo seguro y saludable. Los miembros de CWA que trabajan con productos de asbesto o trabajan en áreas donde hay un peligro de asbesto en el aire están protegidos por el Estándar de asbesto de OSHA. En tales circunstancias, el empleador debe proporcionar y utilizar controles de ingeniería, procedimientos de práctica laboral, monitoreo, procedimientos de vigilancia médica, equipo de protección personal y materiales de capacitación e información. Además, los propietarios de edificios e instalaciones deben determinar la presencia, ubicación y cantidad de materiales que contienen asbesto y de materiales que presuntamente contienen asbesto, así como mantener registros específicos de estos materiales. A su vez, la información debe proporcionarse a los empleadores afectados y, a través de los empleadores, a los trabajadores afectados. Los propietarios de edificios e instalaciones deben mantener estos datos de monitoreo durante la duración de la propiedad y, tras la venta del edificio/instalación, transferirlos a propietarios sucesivos. Además, los propietarios de edificios, instalaciones y empleadores deben proporcionar y colocar letreros de advertencia y etiquetas en los lugares de trabajo donde se hayan identificado materiales que contienen asbesto y/o presuntos materiales que contienen asbesto.

  • Controles de ingeniería: Durante un turno de ocho horas, los trabajadores no deben estar expuestos a más de un promedio de una décima parte de una fibra de amianto de más de cinco micrómetros en un centímetro cúbico de aire (0.1 f / cc). Además, los empleadores deben asegurarse de que los trabajadores no estén expuestos a más de un (1) f/cc de asbesto en el aire en promedio durante un período de treinta minutos.
    Para que se cumpla la norma, el empleador debe utilizar controles de ingeniería como aislamiento, cerramiento, sistemas de ventilación de escape local y recolección de polvo. El empleador(y los trabajadores involucrados) deben asegurarse de que el (los) sistema (s) de ventilación por extracción local (es) funciona (n) correctamente. Si el sistema o los sistemas son deficientes, se debe informar de ello inmediatamente. Hasta que se realicen las reparaciones necesarias, se debe suministrar al trabajador un respirador adecuado.
  • Prácticas y Procedimientos de trabajo – Para minimizar/eliminar la exposición al asbesto, el empleador debe desarrollar y utilizar prácticas y procedimientos de trabajo protectores apropiados. Entre los motivos de preocupación figurarían los procedimientos de limpieza, la limpieza en húmedo y la aspiración de desechos y escombros que contengan amianto, y la eliminación de desechos de amianto. El cumplimiento de las prácticas y procedimientos de protección laboral es extremadamente importante y necesario. (Vea las regulaciones de asbesto de la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) para procedimientos detallados de limpieza y eliminación de asbesto).
  • Monitoreo: El empleador debe realizar muestreos o pruebas de monitoreo del aire para determinar los niveles de asbesto en el aire en todos los lugares de trabajo que contengan productos que contengan asbesto o productos que presuntamente contengan asbesto. Además, el empleador debe notificar a los trabajadores afectados por escrito o mediante la publicación de los resultados de monitoreo en un lugar apropiado y accesible (por ejemplo, un tablón de anuncios para empleados) dentro de los quince días posteriores a la recepción de los resultados. Los trabajadores deben tener acceso a cualquier registro relativo a su exposición al amianto. El empleador debe mantener registros de las exposiciones al asbesto durante al menos 30 años.

  • Vigilancia médica-Los empleadores deben instituir un programa de vigilancia médica para todos los trabajadores que estén expuestos a concentraciones de asbesto en el aire en o por encima del promedio ponderado por tiempo (TWA) de la norma o de los límites de excursión. Se deben proporcionar exámenes médicos previos a la colocación a los trabajadores afectados antes de que se les asigne trabajo en áreas donde se hayan identificado niveles de fibras de asbesto en el aire en o por encima de los límites de TWA o excursión de la norma. Además, debe realizarse un examen médico de seguimiento todos los años. También se deben realizar exámenes médicos a los trabajadores afectados en un plazo de 30 días naturales antes o después de la terminación del empleo. Los exámenes médicos de asbesto anteriores deben incluir un historial médico y laboral, radiografías de tórax y pruebas de función pulmonar.
    Además, los empleadores deben mantener los registros médicos de los trabajadores durante al menos 30 años. Los empleados o ex empleados tienen derecho a solicitar que sus registros médicos se pongan a disposición de otros médicos. Los trabajadores que cambian de trabajo deben informar a su médico sobre su exposición al asbesto.
  • Equipo de protección personal: Cuando el asbesto transportado por el aire excede el estándar de OSHA o el límite de excursión, el empleador debe proporcionar a los trabajadores equipo de protección personal, como ropa, guantes, guantes, botas, cubiertas para la cabeza y los pies y, cuando sea necesario, respiradores con suministro de aire. El empleador también es responsable de limpiar, mantener y desechar todo el equipo de protección personal.
    Los miembros de CWA que trabajan regularmente en un solo lugar donde están expuestos a cantidades excesivas de asbesto deben tener vestuarios. Estos deben tener dos armarios o contenedores separados, uno para ropa de calle y otro para ropa protectora, para cada trabajador. También se deben proporcionar instalaciones de ducha. Los trabajadores deben ducharse al final de cada turno.
  • Capacitación e Información-Los empleadores deben desarrollar y proporcionar un programa de capacitación e información sobre el asbesto a todos los trabajadores que estén expuestos a niveles de exposición y/o de excursión permitidos por la Norma de asbesto o por encima de ellos. Este programa debe incluir la toxicidad y los efectos para la salud relacionados con la exposición al asbesto; controles de ingeniería y prácticas de trabajo; medidas de protección como prácticas de trabajo apropiadas, procedimientos de emergencia y limpieza y equipo de protección personal; el programa de vigilancia médica; y una copia de la Norma de asbesto de la OSHA.

¿Qué Puedes Hacer?

Todos los miembros de CWA deben asegurarse de que su empleador mantenga un lugar de trabajo seguro y saludable. La clave para hacer que el lugar de trabajo sea seguro para todos los miembros de CWA son los comités locales de seguridad y salud fuertes y activos. El comité puede identificar las condiciones peligrosas en el lugar de trabajo y discutirlas con la administración. Si el empleador se niega a resolver el(los) peligro (s) de seguridad y salud, el comité puede solicitar una inspección de OSHA. El comité siempre debe coordinar sus actividades a través de los funcionarios locales, los representantes de la CWA y los comités de seguridad y salud negociados.

Además, los miembros de CWA pueden obtener información y asistencia poniéndose en contacto con:
Departamento de Salud y Seguridad Ocupacional de CWA
501 Third Street, N. W.
Washington, D. C. 20001-2797
Página web: www.cwasafetyandhealth.org
Teléfono: (202) 434-1160.

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