noviembre 11, 2021

Ciencia: La aspirina ayuda al jardín a crecer

Por Paul Simons

Poner una aspirina en un jarrón de agua supuestamente mantiene frescas las flores cortadas
. Ahora hay apoyo científico para la idea. Dos equipos de científicos
que trabajan de forma independiente han descubierto que el ácido salicílico, el componente activo
de la aspirina, desencadena las defensas de una planta contra las enfermedades.

El descubrimiento plantea la posibilidad de proteger las plantas de infecciones fúngicas,
bacterianas y virales activando las defensas naturales de una planta.
También sugiere que el ácido salicílico se comporta como una hormona, y puede desencadenar
otros procesos dentro de las plantas.

Se sabe que las plantas hacen su propia aspirina desde hace mucho tiempo. El nombre salicílico
proviene del sauce, Salix, que los indios norteamericanos usaban para hacer remedios para el dolor de cabeza
. Pero hasta hace poco nadie sabía para qué usaban las plantas
su aspirina natural.

En los últimos 20 años, los científicos han descubierto que las plantas son sensibles
a la aspirina sintética. La sustancia puede, entre otras cosas, hacer que las plantas
abran poros en sus hojas, pierdan nutrientes de sus raíces, crezcan hojas
y, a veces, florezcan.

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El primer avance en la comprensión de la acción de la aspirina en las plantas vino
con una planta muy inusual: el lirio vudú, Sauromatum guttatum. Sus flores en forma de corneta
se calientan rápidamente a medida que se vuelven fértiles. El calor vaporiza compuestos
que desprenden el aroma penetrante de la carne podrida, y esto atrae a las moscas carroñeras
que polinizan las flores. Este horno botánico depende de que el lirio vudú
experimente una tasa de respiración fenomenal, tan rápida como la
de un colibrí en vuelo (New Scientist, 9 de mayo de 1985, pág. 22).

Hace tres años, un grupo de científicos de plantas liderados por Ilya Raskin, en el laboratorio agrícola de
Du Pont en Delaware, descubrió una oleada de ácido salicílico
en el lirio vudú el día antes de la floración. Usando una técnica analítica sensible
, descubrieron que el nivel de ácido salicílico en la planta
saltó casi 100 veces y desencadenó la explosión de la respiración (Science,
vol 237, p 1601).

Este ácido salicílico establecido como una poderosa señal química, aunque
en una planta bastante peculiar. Pero, ¿qué papel podría tener el ácido salicílico en menos
plantas exóticas?

Las plantas tienen una especie de «sistema inmunológico» con el que luchan contra las enfermedades.
Cuando hongos, bacterias o virus infectan una planta, a menudo activan una señal
que viaja a hojas no infectadas donde estimula la producción de
proteínas que combaten enfermedades. Este mecanismo de resistencia a las enfermedades, y la señal
que prepara las defensas de la planta, había sido un misterio para los biólogos.

Una pista prometedora salió a la luz, sin embargo, en 1979. Raymond White, de la estación de investigación británica
Rothamsted, pudo evitar que los virus del mosaico del tabaco se multiplicaran mediante la inyección de aspirina a las plantas infectadas. La aspirina apareció
para desencadenar la producción de un grupo de proteínas que combaten enfermedades (Virología,
vol 99, p 410).

Basándose en esto y en su propio descubrimiento con el lirio vudú, Raskin
continuó el trabajo con la estudiante de posgrado Jocelyn Malamy y sus colegas
en la Universidad de Rutgers, Nueva Jersey. Midieron los niveles de ácido salicílico
en plantas de tabaco infectadas con el virus del mosaico del tabaco. Antes de que
se detectaran signos de infección o resistencia, los niveles de ácido salicílico
aumentaron casi cinco veces en todas las plantas. Este aumento desencadenó la fabricación de
de proteínas que combaten enfermedades.

Raskin y sus colegas encontraron más pruebas de la importancia del ácido salicílico
en la respuesta inmune de las plantas. El «ponche» salicílico solo se produjo en
las variedades de tabaco que son naturalmente resistentes al virus del mosaico.
El nivel de ácido salicílico apenas cambió en las variedades que habían sucumbido
a la enfermedad (Science, vol 260, p 1002).

Otro grupo de biólogos, dirigido por Jean Pierre Metraux de los laboratorios
de Ciba-Geigy en Basilea, Suiza, llegó a conclusiones similares cuando
buscaban las señales naturales que desencadenan la resistencia a enfermedades en
plantas de pepino. «Solo estábamos mirando dentro del floema de la planta (canales conductores de azúcar
) y encontramos ácido salicílico por error; no teníamos una idea preconcebida
de lo que podría ser la señal», dice Metraux.

El grupo identificó la señal de ácido salicílico en plantas infectadas de pepino
buscando un aumento de cualquier sustancia química antes de que vieran signos de enfermedad
o de resistencia (Science, vol 250, p 1004).

Metraux dice que, aunque el trabajo sigue siendo investigación básica, hay
posibles derivados comerciales: «A Ciba-Geigy le gustaría desarrollar una nueva estrategia
para la protección de los cultivos. La idea sería desarrollar productos químicos para que
desencadenen la resistencia natural a las enfermedades en las plantas, desde el exterior.»

Alternativamente, Raskin prevé que las plantas se críen para producir altos niveles
de ácido salicílico: «Podríamos encontrar las enzimas que sintetizan el ácido salicílico
y expresarlos en plantas susceptibles.»O en su lugar se podrían utilizar bacterias
. Las bacterias que vivían alrededor de las raíces de las plantas y ayudan a alimentarlas también
producen cantidades bastante grandes de su propio ácido salicílico. Por lo tanto, al fomentar
bacterias alimentadoras de raíces, los investigadores pueden ayudar a la resistencia de la planta a las enfermedades.

Raskin ve este trabajo como el primer paso para descubrir el papel del ácido salicílico
en las plantas. «Nuestro objetivo es demostrar que es un regulador importante en
plantas en una serie de efectos diferentes.»Añade que ya tiene pruebas tentativas
de que el ácido salicílico prepara las defensas de las plantas contra el estrés físico.

Estos extraordinarios descubrimientos han puesto de relieve el ácido salicílico
como una hormona vegetal con poderes que acabamos de empezar a apreciar.

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