Januar 20, 2022

Wenn ein Streit über Macbeth einen blutigen Aufstand auslöste

In einer Zeit, in der New York City durch wirtschaftliche Ungleichheit auseinandergerissen wurde, enthüllten die Astor Place-Unruhen die tiefen Klassenunterschiede innerhalb der amerikanischen Gesellschaft. Der Anstiftung Streit war nominell über zwei Shakespeare-Schauspieler, aber an seiner Wurzel war ein tieferes Schisma. Wie der Literaturkritiker Dennis Berthold feststellt: „Zum ersten Mal in einem Klassenkampf floss Arbeiterblut in den Straßen von New York.“

Mitte des neunzehnten Jahrhunderts hatte der britische Shakespeare-Schauspieler William Charles Macready eine langjährige Fehde mit dem amerikanischen Shakespeare-Schauspieler Edwin Forrest. Forrest war für seine physische Präsenz bekannt, während Macready für seine nachdenkliche Theatralik bekannt war. Viele Kritiker schlossen sich Macready an. Einer bemerkte: „Wenn ein Stier handeln könnte, würde er sich wie Forrest verhalten.“ Aber Forrest war der Held der amerikanischen Massen – zu der Zeit, als Shakespeare auf allen Ebenen der Gesellschaft gelesen wurde. Am 7. Mai 1849 trat Macready in der Rolle des Macbeth auf der Bühne des Astor Place Opera House auf, nur um mit Müll beworfen zu werden.

Macready plante eine schnelle Rückkehr nach England, aber eine Gruppe New Yorker Aristokraten und Schriftsteller, darunter Washington Irving und Herman Melville, flehten den Schauspieler an, seine geplanten Auftritte fortzusetzen. Ihre Petition versicherte Macready, dass „der gesunde Menschenverstand und der Respekt vor der Ordnung, die in dieser Gemeinschaft vorherrschen, Sie in den folgenden Nächten Ihrer Auftritte unterstützen werden.“ (Wie sich herausstellt, haben die Petenten ihre Zusicherungen überbewertet.)

Die Nachricht, dass Macready wieder auftreten würde, verbreitete sich in der Stadt. Isaiah Rynders, Anstifter der Tammany Hall, postete in den örtlichen Tavernen Schilder mit der Aufschrift: „ARBEITER, SOLLEN AMERIKA ODER ENGLAND IN DIESER STADT HERRSCHEN?“ Ein neuer Whig Bürgermeister gegen Tammany war gerade gewählt worden, und die politischen Spannungen waren hoch. Die Plakate entzündeten das Interesse und spielten mit den Ressentiments der unteren Klassen New Yorks.

Die Anti-Macready-Demonstranten waren eine ungewöhnliche Mischung aus irischen Einwanderern, die gegen alles Britische waren, und anti-katholischen Nativisten, die gegen das Wachstum von Arbeitsmigranten waren. Ein ähnlicher Mob hatte kürzlich ein Treffen einer Anti-Sklaverei-Gesellschaft angegriffen. Die Demonstranten skandierten Parolen, die Macready verspotteten, sowie den Abolitionisten Frederick Douglass, der bei einem Besuch in New York einige skandalisiert hatte, indem er Arm in Arm mit zwei weißen Frauen ging.

In der Nacht des 10.Mai versammelten sich dann zehntausende Demonstranten vor dem Theater. Die Fehde brach aus, nachdem der Bürgermeister von New York City die Miliz gerufen hatte, um die protestierende Menge zu kontrollieren. Die Soldaten schossen in die Menge, töteten mindestens zweiundzwanzig und verursachten mehr als hundert Verwundete. Es war der größte Verlust an Menschenleben in einem bürgerlichen Aufstand in der amerikanischen Geschichte bis zu diesem Zeitpunkt.

Wöchentliche Übersicht

Der folgende Sonntag, Ein Prediger namens Henry W.. Bellows erklärte, der Astor Place-Aufstand sei das Ergebnis eines „geheimen Hasses auf Eigentum und Eigentumsinhaber.“ Die Unruhen machten die amerikanische Elite nervös, dass Rebellionen im europäischen Stil auf dem Weg waren.

Selten hatte eine theatralische Rivalität so weitreichende soziale Konsequenzen. Während die Ereignisse dieser Nacht heute weitgehend vergessen sind, erschütterte die Gewalt den Kern der New Yorker literarischen Elite zu dieser Zeit. Berthold stellt fest, dass Schriftsteller die Tugend des amerikanischen einfachen Mannes nicht mehr munter preisen konnten. Unter ihnen war Melville, der nach den Unruhen einen komplexeren Schreibstil entwickelte. Die Unruhen hatten auch langfristige Auswirkungen auf das Theater: Die Oberschicht folgte weiterhin Shakespeare, der weltweit als Inbegriff der englischsprachigen Kultur galt. Die weniger gebildeten und ärmeren Gruppen zogen Vaudeville an. Und es gab auch politische Auswirkungen; einige Historiker argumentieren, dass der Astor Place Riot den noch tödlicheren Bürgerkrieg und die Unruhen von 1863 vorwegnahm, in denen rassistische Gewalt New York City überholte.

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