November 26, 2021

Wir kennen endlich die Identität von 'Baby Louie', dem Dinosaurier-Embryo aus einem Riesenei

Vor über 20 Jahren wurde in der chinesischen Provinz Henan ein einzigartiges Fossil ausgegraben: ein Dinosaurier-Embryo, umgeben von einem Nest aus Eiern. Seitdem ist die kleine versteinerte Kreatur um die Welt gereist und hat sich sogar den liebevollen Spitznamen „Baby Louie“ verdient. Aber eine große Frage ist die ganze Zeit geblieben – wer waren Louies Eltern?

Die Eier in Louies Nest sind riesig. Mit einer Länge von über 40 Zentimetern (16 Zoll) und einem Gewicht von fünf Kilogramm (11 Pfund) gehören sie zu den größten Dinosauriereiern, die jemals entdeckt wurden. Aber genau wie alte Gleise kann es sehr schwierig sein, prähistorische Eier mit den Arten zu verbinden, die sie produziert haben. Nun hat ein internationales Forscherteam einen Teil des Rätsels geknackt.

„Viele Jahre lang war es ein Rätsel, welche Art von Dinosaurier diese riesigen Eier und Nester gelegt hat“, sagt Darla Zelenitsky von der University of Calgary. „Dank dieses Fossils wissen wir jetzt, dass diese Eier von einem gigantischen Oviraptorosaurier gelegt wurden, einem Dinosaurier, der einem überwachsenen Kasuar sehr ähnlich gesehen hätte.“

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Baby Louie wurde außerhalb eines Eies gefunden, wahrscheinlich kurz vor dem Schlüpfen herausgedrückt. Diese Abbildung zeigt auch, wie es sich im Inneren zusammengerollt hätte, als es sich entwickelte. Bild: Zhao Chuang

Baby Louie hat endlich einen Artnamen: Beibeilong sinensis oder „Babydrache aus China“. Das Fossil ist nur 38 Zentimeter (15 Zoll) von der Schnauze bis zum Heck (der Schwanz fehlt, zusammen mit Teilen der Beine), aber basierend auf der Größe der Eier vermuten die Forscher, dass die Eltern Größen ähnlich dem berühmten Gigantoraptor erreicht hätten: acht Meter (26 Fuß) lang und mindestens ein paar Tonnen schwer! Beibeilong-Erwachsene wären vor 90 Millionen Jahren einige der größten zweibeinigen Dinosaurier in China gewesen.

Oviraptorosaurier waren zweibeinig und mit Federn bedeckt, mit zahnlosen Schnabelmündern und oft auffälligen Kämmen auf dem Kopf – der Vergleich mit einem Kasuar ist ziemlich genau. Aber Beibeilong und Gigantoraptor sind seltsame Enten (sozusagen), da die meisten bekannten Mitglieder dieser Gruppe etwa so groß sind wie ein Velociraptor.

Unser Bild von der Vielfalt dieser Dinosaurier mag jedoch fehlen. Rieseneier wie Baby Louies wurden in mehreren Ländern Asiens und Nordamerikas gefunden, was darauf hindeutet, dass Beibeilong und eng verwandte gefiederte Behemoths viel weiter verbreitet waren, als ihr Fossilienbestand vermuten lässt.

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Das Fossil von Baby Louie, dem Beibeilong-Embryo, der in seinem Nest aus dunkelgrauen Eiern sitzt. Bild: Darla Zelenitsky.

Baby Louies Identifizierung fällt auch mit seiner Rückkehr nach Hause zusammen. Nach der Entdeckung des Fossils in den frühen 1990er Jahren wurden der kleine Dino und sein Nest aus Eiern, wie so viele andere, an private Sammler in den USA verkauft. Es dauerte schätzungsweise 700 Stunden akribischer Ausgrabungen von umhüllenden Felsen, aber die Eier und der Embryo wurden schließlich enthüllt (und in einem Artikel von National Geographic aus dem Jahr 1996 vorgestellt). Im Jahr 2001 machte sich das Fossil auf den Weg zum Indianapolis Children’s Museum, um ausgestellt zu werden.

Obwohl sich Paläontologen danach sehnten, Baby Louie aus nächster Nähe zu studieren, behinderten rechtliche Probleme die Forschung jahrzehntelang – dieser Dinosaurier hätte niemals aus seinem Heimatland entfernt werden dürfen.

„Die Eier und der Embryo erlangten weltweiten Ruhm“, sagt Phil Currie von der University of Alberta, „aber es war unmöglich, sie in einer wissenschaftlichen Zeitschrift zu beschreiben – und die neuen Arten zu benennen –, bis die Fossilien nach China repatriiert wurden.“ Jetzt ist Louie wieder zu Hause in der Provinz Henan, im Henan Geological Museum.

Die Identifizierung eines neuen Dinosauriers ist immer aufregend, aber wir müssen möglicherweise einen erwachsenen Beibeilong finden, bevor wir viel mehr über diese Art sagen können. „Embryonen, Jungtiere und Jungtiere sind entweder nicht bekannt oder wenig bekannt“, sagt Steve Jasinski von der University of Pennsylvania, der nicht an dieser Forschung beteiligt war. „Es ist schwierig, Babys einer Art mit Erwachsenen einer anderen zu vergleichen.“

Während Jasinski zustimmt, dass Beibeilong ein Oviraptorosaurier zu sein scheint, denkt er, dass es Überraschungen geben könnte. „Ich denke, die Diagnose und Definition der Art wird sich ändern, wenn ein Erwachsener gefunden wird.“

Bis dahin wissen wir noch etwas über diese Art: ihre Nistgewohnheiten.

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Künstlerische Rekonstruktion des ausgewachsenen Beibeilong, der seine riesigen Eier unter seinem warmen gefiederten Körper brütet. Bild: Zhao Chunag

Baby Louie wurde zusammen mit mehr als einem halben Dutzend anderer Eier versteinert, aber basierend auf anderen Nestern dieses Eityps folgern die Forscher, dass die volle Kupplung über 20 Eier enthalten hätte, die in konzentrischen Ringen mit einem Durchmesser von bis zu drei Metern (10 Fuß) angeordnet waren.

Basierend auf anderen Fossilien wissen wir, dass kleinere Oviraptorosaurier in der Mitte ihrer Nistringe saßen und die Eier mit ihren gefiederten Körpern bedeckten, ähnlich wie es brütende Vögel heute tun.

Hätte Beibeilong angesichts seiner ähnlichen Neststruktur zu den größten Brutvögeln der Welt gehören können? Zelenitsky denkt so. „Es wäre ein unvergesslicher Anblick gewesen, wenn ein drei Tonnen schweres Tier wie dieses auf seinem Nest aus Eiern gesessen hätte.“

Die neue Studie über Beibeilong wurde in der Zeitschrift Nature Communications von einem Team von Forschern aus China, Kanada, der Slowakei und den USA veröffentlicht.

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