noviembre 26, 2021

Finalmente conocemos la identidad de ' Baby Louie', el embrión de dinosaurio de un huevo gigante

Hace más de 20 años, se desenterró un fósil único en la provincia china de Henan: un embrión de dinosaurio rodeado por un nido de huevos. Desde entonces, la pequeña criatura petrificada ha viajado por todo el mundo e incluso se ha ganado el cariñoso apodo de «Baby Louie». Pero una gran pregunta ha quedado todo este tiempo: ¿quiénes eran los padres de Louie?

Los huevos en el nido de Louie son enormes. Con más de 40 centímetros (16 pulgadas) de largo y un peso de cinco kilogramos (11 libras), son algunos de los huevos de dinosaurio más grandes jamás descubiertos. Pero al igual que los antiguos senderos, puede ser muy difícil conectar los huevos prehistóricos con las especies que los produjeron. Ahora, un equipo internacional de investigadores ha descifrado una parte del acertijo.

» Durante muchos años, fue un misterio el tipo de dinosaurio que puso estos enormes huevos y nidos», dice Darla Zelenitsky de la Universidad de Calgary. «Gracias a este fósil, ahora sabemos que estos huevos fueron puestos por un oviraptorosaurio gigantesco, un dinosaurio que se habría parecido mucho a un casuario cubierto de vegetación.»

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El bebé Louie fue encontrado fuera de un huevo, probablemente forzado a salir poco antes de la eclosión. Esta ilustración también muestra cómo se habría enroscado en su interior a medida que se desarrollaba. Imagen: Zhao Chuang

El bebé Louie finalmente tiene un nombre de especie: Beibeilong sinensis, o»bebé dragón de China». El fósil mide solo 38 centímetros (15 pulgadas) desde el hocico hasta la parte posterior (falta la cola, junto con partes de las patas), pero según el tamaño de los huevos, los investigadores sospechan que los padres habrían alcanzado tamaños similares al famoso Gigantoraptor: ¡ocho metros (26 pies) de largo y un peso de al menos un par de toneladas! Los adultos de Beibeilong habrían sido algunos de los dinosaurios de dos patas más grandes de China hace 90 millones de años.

Los oviraptorosaurios eran bípedos y cubiertos de plumas, con bocas sin dientes y a menudo llamativas crestas en sus cabezas, la comparación con un casuario es bastante precisa. Pero Beibeilong y Gigantoraptor son patos extraños (por así decirlo), ya que la mayoría de los miembros conocidos de este grupo son del tamaño de un Velociraptor.

Sin embargo, nuestra imagen de la diversidad de estos dinosaurios puede carecer. Huevos gigantes al igual que el bebé Louie se han encontrado en varios países de Asia y América del Norte, lo que indica que los gigantes plumosos Beibeilong y estrechamente relacionados estaban mucho más extendidos de lo que su registro fósil implica.

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El fósil del bebé Louie, el embrión Beibeilong sentado entre su nido de huevos, que son de color gris oscuro. Imagen: Darla Zelenitsky.

La identificación del bebé Louie también coincide con su regreso a casa. Después del descubrimiento del fósil a principios de la década de 1990, el pequeño dino y su nido de huevos, como tantos otros, fueron vendidos a coleccionistas privados en los Estados Unidos. Se estima que tomó unas 700 horas de excavación meticulosa de las rocas encapsuladas, pero finalmente se revelaron los huevos y el embrión (y se presentó en un artículo de National Geographic de 1996). En 2001, el fósil se dirigió al Museo de los Niños de Indianápolis para exhibirlo.

Pero aunque los paleontólogos anhelaban estudiar al bebé Louie de cerca, los problemas legales obstaculizaron la investigación durante décadas: este dinosaurio nunca debería haber sido retirado de su país de origen.

«Los huevos y el embrión ganaron fama mundial», dice Phil Currie de la Universidad de Alberta, » pero fue imposible describirlos en una revista científica, y nombrar a las nuevas especies, hasta que los fósiles fueron repatriados a China.»Ahora Louie está de vuelta en casa en la provincia de Henan, en el Museo Geológico de Henan.

Identificar un nuevo dinosaurio siempre es emocionante, pero es posible que necesitemos encontrar a Beibeilong adulto antes de poder decir mucho más sobre esta especie. «Los embriones, los juveniles y las crías son desconocidos o poco conocidos», dice Steve Jasinski de la Universidad de Pensilvania, que no participó en esta investigación. «Es difícil comparar bebés de una especie con adultos de otra.»

Aunque Jasinski está de acuerdo en que Beibeilong parece ser un oviraptorosaurio, cree que puede haber sorpresas en el almacén. «Creo que el diagnóstico y la definición de la especie cambiarán cuando se encuentre un adulto.»

Hasta entonces, hay otra cosa que sabemos de esta especie: sus hábitos de anidación.

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Reconstrucción artística de Beibeilong adulto, incubando sus huevos gigantes bajo su cálido cuerpo emplumado. Imagen: Zhao Chunag

El bebé Louie estaba fosilizado junto con más de media docena de huevos, pero basándose en otros nidos de este tipo de huevos, los investigadores deducen que la puesta completa habría incluido más de 20 huevos puestos en anillos concéntricos de hasta tres metros (10 pies) de ancho.

Basado en otros fósiles, sabemos que los oviraptorosaurios más pequeños se sentaban en el centro de sus anillos de nido, cubriendo los huevos con sus cuerpos emplumados, al igual que las aves que empollan hoy en día.

Dada su estructura de nido similar, ¿podría Beibeilong haber estado entre las crías más grandes del mundo? Zelenitsky cree que sí. «Hubiera sido un espectáculo para la vista con un animal de tres toneladas como este sentado en su nido de huevos.»

El nuevo estudio sobre Beibeilong fue publicado en la revista Nature Communications por un equipo de investigadores de China, Canadá, Eslovaquia y Estados Unidos.

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