novembre 26, 2021

Nous connaissons enfin l’identité de ' Baby Louie ', l’embryon de dinosaure issu d’un œuf géant

Il y a plus de 20 ans, un fossile unique a été mis au jour dans la province chinoise du Henan : un embryon de dinosaure entouré d’un nid d’œufs. Depuis, la petite créature pétrifiée a voyagé à travers le monde et a même gagné le surnom affectueux de « Baby Louie ». Mais une grande question est restée tout ce temps– qui étaient les parents de Louie?

Les œufs dans le nid de Louie sont énormes. Mesurant plus de 40 centimètres (16 po) de long et pesant cinq kilogrammes (11 lb), ils sont parmi les plus gros œufs de dinosaures jamais découverts. Mais tout comme les anciennes pistes, il peut être très difficile de relier les œufs préhistoriques aux espèces qui les ont produits. Maintenant, une équipe internationale de chercheurs a percé une partie de l’énigme.

« Pendant de nombreuses années, le genre de dinosaure qui a pondu ces énormes œufs et nids était un mystère », explique Darla Zelenitsky de l’Université de Calgary. « Grâce à ce fossile, nous savons maintenant que ces œufs ont été pondus par un gigantesque oviraptorosaure, un dinosaure qui aurait beaucoup ressemblé à un casoar envahi par la végétation. »

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Bébé Louie a été trouvé à l’extérieur d’un œuf, probablement expulsé peu de temps avant l’éclosion. Cette illustration montre également comment il se serait recroquevillé à l’intérieur au fur et à mesure de son développement. Image: Zhao Chuang

Bébé Louie a enfin un nom d’espèce: Beibeilong sinensis, ou « bébé dragon de Chine ». Le fossile ne mesure que 38 centimètres (15 po) du museau à l’arrière (la queue est manquante, ainsi que des parties des pattes), mais en fonction de la taille des œufs, les chercheurs soupçonnent que les parents auraient atteint des tailles similaires au célèbre Gigantoraptor: huit mètres (26 pi) de long et pesant au moins quelques tonnes! Les adultes de Beibeilong auraient été parmi les plus grands dinosaures à deux pattes en Chine il y a 90 millions d’années.

Les oviraptorosaures étaient bipèdes et couverts de plumes, avec des bouches à bec édentées et des crêtes souvent voyantes sur la tête – la comparaison avec un casoar est assez précise. Mais Beibeilong et Gigantoraptor sont des canards étranges (pour ainsi dire), car la plupart des membres connus de ce groupe ont la taille d’un Vélociraptor.

Cependant, notre image de la diversité de ces dinosaures peut faire défaut. Des œufs géants comme ceux de Baby Louie ont été trouvés dans plusieurs pays d’Asie et d’Amérique du Nord, ce qui indique que les Beibeilong et les mastodontes à plumes étroitement apparentés étaient beaucoup plus répandus que leur registre fossile ne l’indique.

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Le fossile du bébé Louie l’embryon de Beibeilong assis parmi son nid d’œufs, de couleur gris foncé. Image : Darla Zelenitsky.

L’identification du bébé Louie coïncide également avec son retour à la maison. Après la découverte du fossile au début des années 1990, le petit dino et son nid d’œufs, comme tant d’autres, ont été vendus à des collectionneurs privés aux États-Unis. Il a fallu environ 700 heures d’excavation méticuleuse à partir de roches encaissantes, mais les œufs et l’embryon ont finalement été révélés (et présentés dans un article du National Geographic de 1996). En 2001, le fossile s’est rendu au Musée des enfants d’Indianapolis pour y être exposé.

Mais bien que les paléontologues aient aspiré à étudier de près le bébé Louie, des problèmes juridiques ont entravé la recherche pendant des décennies – ce dinosaure n’aurait jamais dû être retiré de son pays d’origine.

« Les œufs et l’embryon ont acquis une renommée mondiale », explique Phil Currie de l’Université de l’Alberta, « mais il était impossible de les décrire dans une revue scientifique – et de nommer la nouvelle espèce – tant que les fossiles n’avaient pas été rapatriés en Chine. »Maintenant, Louie est de retour dans la province du Henan, au Musée géologique du Henan.

Identifier un nouveau dinosaure est toujours excitant, mais nous devrons peut-être trouver un Beibeilong adulte avant de pouvoir en dire beaucoup plus sur cette espèce. « Les embryons, les juvéniles et les nouveau-nés ne sont pas ou mal connus », explique Steve Jasinski de l’Université de Pennsylvanie, qui n’a pas participé à cette recherche. « Il est difficile de comparer les bébés d’une espèce avec les adultes d’une autre. »

Bien que Jasinski convienne que Beibeilong semble être un oviraptorosaure, il pense qu’il peut y avoir des surprises en réserve. « Je pense que le diagnostic et la définition de l’espèce changeront lorsqu’un adulte sera trouvé. »

Jusque-là, il y a une autre chose que nous savons sur cette espèce: ses habitudes de nidification.

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Reconstitution par l’artiste d’un Beibeilong adulte, incubant ses œufs géants sous son corps chaud et plumeux. Image: Zhao Chunag

Baby Louie a été fossilisé avec plus d’une demi-douzaine d’autres œufs, mais sur la base d’autres nids de ce type d’œufs, les chercheurs en déduisent que la couvée complète aurait inclus plus de 20 œufs pondus en anneaux concentriques jusqu’à trois mètres (10 pieds) de diamètre.

D’après d’autres fossiles, nous savons que des oviraptorosaures plus petits étaient assis au centre de leurs anneaux de nid, couvrant les œufs de leurs corps à plumes, un peu comme le font aujourd’hui les oiseaux couveurs.

Étant donné sa structure de nid similaire, Beibeilong aurait-elle pu faire partie des plus grandes couveuses du monde? Zelenitsky le pense. « Cela aurait été un spectacle à voir avec un animal de trois tonnes comme celui-ci assis sur son nid d’œufs. »

La nouvelle étude sur Beibeilong a été publiée dans la revue Nature Communications par une équipe de chercheurs de Chine, du Canada, de Slovaquie et des États-Unis.

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