janvier 20, 2022

Quand une Dispute Sur Macbeth a Provoqué une Émeute Sanglante

À une époque où la ville de New York était déchirée par les inégalités économiques, les émeutes d’Astor Place ont révélé les profondes divisions de classe au sein de la société américaine. Le différend qui a incité était nominalement sur deux acteurs shakespeariens, mais à la racine était un schisme plus profond. Comme le note le critique littéraire Dennis Berthold, « le sang des ouvriers a coulé dans les rues de New York pour la première fois dans une lutte de classe. »

Au milieu du XIXe siècle, l’acteur shakespearien britannique William Charles Macready eut une longue rivalité avec l’acteur shakespearien américain Edwin Forrest. Forrest était connu pour sa présence physique, tandis que Macready était connu pour sa théâtralité réfléchie. De nombreux critiques se sont rangés du côté de Macready. L’un d’eux a noté: « Si un taureau pouvait agir, il agirait comme Forrest. »Mais Forrest était le héros des masses américaines — à l’époque, Shakespeare était lu à tous les niveaux de la société. Puis le 7 mai 1849, Macready est apparu sur la scène de l’opéra d’Astor Place dans le rôle de Macbeth, seulement pour être bombardé d’ordures.

Macready prévoyait un retour rapide en Angleterre, mais un groupe d’aristocrates et d’écrivains new-yorkais, dont Washington Irving et Herman Melville, implorèrent l’acteur de continuer ses représentations prévues. Leur pétition a assuré Macready que « le bon sens et le respect de l’ordre, qui prévalent dans cette communauté, vous soutiendront les nuits suivantes de vos représentations. »(Il s’avère que les pétitionnaires ont surestimé leurs assurances.)

La nouvelle que Macready se produirait à nouveau se répandit dans la ville. L’instigateur de Tammany Hall, Isaiah Rynders, a affiché des pancartes dans les tavernes locales proclamant: « OUVRIERS, L’AMÉRIQUE OU L’ANGLETERRE RÉGNERONT-ELLES DANS CETTE VILLE? » Un nouveau maire whig opposé à Tammany venait d’être élu et les tensions politiques étaient vives. Les affiches ont enflammé l’intérêt, jouant sur les ressentiments des classes inférieures de New York.

Les manifestants anti-Macready étaient un mélange inhabituel d’immigrants irlandais opposés à tout ce qui concerne les Britanniques et de nativistes anti-catholiques opposés à la croissance de la main-d’œuvre immigrée. Une foule similaire avait récemment attaqué une réunion d’une société anti-esclavagiste. Les manifestants ont scandé des slogans se moquant de Macready, ainsi que de l’abolitionniste Frederick Douglass, qui, lors d’une visite à New York, en avait scandalisé certains en marchant bras dessus bras dessous avec deux femmes blanches.

Puis dans la nuit du 10 mai, des dizaines de milliers de manifestants se sont rassemblés devant le théâtre. La querelle a éclaté après que le maire de New York a appelé la milice pour contrôler la foule qui protestait. Les soldats ont tiré sur la foule, tuant au moins vingt-deux personnes et faisant plus de cent blessés. Ce fut la plus grande perte de vie dans une insurrection civique de l’histoire américaine jusqu’à cette époque.

Résumé hebdomadaire

Le dimanche suivant, un prédicateur nommé Henry W. Bellows déclara que l’émeute d’Astor Place était le résultat « d’une haine secrète des biens et des détenteurs de biens. »Les émeutes ont rendu l’élite américaine nerveuse à l’idée que des rébellions de style européen étaient en route.

Rarement une rivalité théâtrale avait-elle eu des conséquences sociales aussi généralisées. Alors que les événements de cette nuit sont largement oubliés aujourd’hui, la violence a secoué le noyau de l’élite littéraire new-yorkaise de l’époque. Berthold note que les écrivains ne pouvaient plus vanter allègrement la vertu de l’homme ordinaire américain. Parmi eux se trouvait Melville, qui a développé un style d’écriture plus complexe après les émeutes. Les émeutes ont également eu un impact à long terme sur le théâtre: les classes supérieures ont continué à suivre Shakespeare qui était considéré comme la quintessence de la culture anglophone à travers le monde. Les groupes les moins instruits et les plus pauvres gravitent autour du vaudeville. Et il y avait aussi des impacts politiques; certains historiens soutiennent que l’émeute d’Astor Place préfigurait les émeutes encore plus meurtrières de la guerre civile de 1863, au cours desquelles la violence raciste a envahi New York.

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