Gennaio 20, 2022

Quando una discussione su Macbeth incitò una sanguinosa sommossa

In un’epoca in cui New York era lacerata dalla disuguaglianza economica, le rivolte di Astor Place rivelarono le profonde divisioni di classe all’interno della società americana. La disputa incitante era nominalmente su due attori shakespeariani, ma alla sua radice era uno scisma più profondo. Come osserva il critico letterario Dennis Berthold, ” il sangue degli operai scorreva per le strade di New York per la prima volta in una lotta di classe.”

A metà del diciannovesimo secolo, l’attore shakespeariano britannico William Charles Macready ebbe una lunga faida con l’attore shakespeariano americano Edwin Forrest. Forrest era noto per la sua presenza fisica, mentre Macready era noto per la sua teatralità riflessiva. Molti critici si sono schierati con Macready. Uno ha osservato: “Se un toro potesse agire agirebbe come Forrest.”Ma Forrest era l’eroe delle masse americane-al momento Shakespeare è stato letto in tutti i livelli della società. Poi, il 7 maggio 1849, Macready apparve sul palco dell’Astor Place Opera House nel ruolo di Macbeth, solo per essere bersagliato di spazzatura.

Macready pianificò un rapido ritorno in Inghilterra, ma un gruppo di aristocratici e scrittori di New York, tra cui Washington Irving e Herman Melville, implorarono l’attore di continuare le sue esibizioni programmate. La loro petizione ha assicurato a Macready che ” il buon senso e il rispetto per l’ordine, prevalenti in questa comunità, ti sosterranno nelle notti successive delle tue esibizioni.”(A quanto pare, i firmatari hanno sopravvalutato le loro assicurazioni.)

La notizia che Macready si sarebbe esibito di nuovo si diffuse in tutta la città. L’istigatore di Tammany Hall Isaiah Rynders affisse cartelli nelle taverne locali proclamando: “OPERAI, L’AMERICA O L’INGHILTERRA GOVERNERANNO IN QUESTA CITTÀ?”Un nuovo sindaco Whig contrario a Tammany era stato appena eletto, e le tensioni politiche erano alte. I manifesti infiammarono l’interesse, giocando sui risentimenti delle classi inferiori di New York.

I manifestanti anti-Macready erano un insolito mix di immigrati irlandesi contrari a tutte le cose nativisti britannici e anti-cattolici contrari alla crescita del lavoro immigrato. Una folla simile aveva recentemente attaccato una riunione di una società anti-schiavitù. I manifestanti hanno cantato slogan deridendo Macready, così come l’abolizionista Frederick Douglass, che in una visita a New York ha scandalizzato alcuni camminando a braccio con due donne bianche.

Poi, la notte del 10 maggio, decine di migliaia di manifestanti si sono riuniti fuori dal teatro. La faida scoppiò dopo che il sindaco di New York chiamò la milizia per controllare la folla che protestava. I soldati hanno sparato sulla folla, uccidendo almeno ventidue e causando più di cento feriti. Fu la più grande perdita di vite umane in un’insurrezione civica nella storia americana fino a quel momento.

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La domenica seguente, un predicatore di nome Henry W. Bellows ha dichiarato la rivolta Astor Place è stato il risultato di “un odio segreto di proprietà e proprietari di proprietà.”Le rivolte hanno reso l’élite americana nervosa che le ribellioni in stile europeo stavano arrivando.

Raramente una rivalità teatrale ha prodotto conseguenze sociali così diffuse. Mentre gli eventi di quella notte sono in gran parte dimenticati oggi, la violenza scosse il nucleo dell ” élite letteraria di New York al momento. Berthold osserva che gli scrittori non potevano più esaltare allegramente la virtù dell’uomo comune americano. Tra questi c’era Melville, che sviluppò uno stile di scrittura più complesso dopo le rivolte. Le rivolte hanno avuto anche un impatto a lungo termine sul teatro: le classi superiori hanno continuato a seguire Shakespeare che è stato considerato l ” epitome della cultura di lingua inglese in tutto il mondo. I gruppi meno istruiti e più poveri gravitavano al vaudeville. E ci sono stati anche impatti politici; alcuni storici sostengono che la rivolta di Astor Place prefigurò le ancora più mortali rivolte della Guerra civile del 1863, in cui la violenza razzista raggiunse New York City.

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