Novembre 11, 2021

Scienza: Aspirina aiuta il giardino crescere

Di Paul Simons

Popping un’aspirina in un vaso di acqua reputato mantiene fiori recisi
fresco. Ora c’è un supporto scientifico per l’idea. Due team di scienziati
che lavorano in modo indipendente hanno scoperto che l’acido salicilico – il componente attivo
dell’aspirina-innesca le difese di una pianta contro le malattie.

La scoperta solleva la possibilità di proteggere le piante da infezioni fungine,
batteriche e virali attivando le difese naturali di una pianta.
Suggerisce anche che l’acido salicilico si comporta come un ormone e può innescare
altri processi all’interno delle piante.

Le piante sono note da tempo per produrre la propria aspirina. Il nome salicilico
deriva dall’albero di salice, Salix, che gli indiani del Nord America usavano per
fare rimedi per il mal di testa. Ma fino a poco tempo fa nessuno sapeva per cosa le piante usavano
la loro aspirina naturale.

Negli ultimi 20 anni, gli scienziati hanno scoperto che le piante sono sensibili
all’aspirina sintetica. La sostanza può, tra le altre cose, causare alle piante
di aprire i pori nelle loro foglie, perdite di nutrienti dalle loro radici, crescere foglie,
e talvolta fiorire.

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La prima svolta nella comprensione dell’azione dell’aspirina nelle piante è arrivata
con una pianta molto insolita: il giglio voodoo, Sauromatum guttatum. Le sue fioriture a forma di cornetta
si riscaldano rapidamente man mano che diventano fertili. Il calore vaporizza composti
che emanano l’aroma pungente della carne in decomposizione, e questo attira carogne
mosche che impollinano i fiori. Questa fornace botanica dipende dal giglio voodoo
che subisce un tasso fenomenale di respirazione-veloce come quello
di un colibrì in volo (New Scientist, 9 maggio 1985, p 22).

Tre anni fa, un gruppo di scienziati vegetali guidati da Ilya Raskin, presso il laboratorio agricolo di Du Pont nel Delaware, scoprì un’ondata di acido salicilico
nel giglio voodoo il giorno prima della fioritura. Utilizzando una tecnica analitica sensibile
, hanno scoperto che il livello di acido salicilico nella pianta
è saltato quasi 100 volte e ha innescato l’esplosione della respirazione (Science,
vol 237, p 1601).

Questo ha stabilito l’acido salicilico come un potente segnale chimico, anche se
in una pianta piuttosto eccentrica. Ma quale ruolo potrebbe avere l’acido salicilico in meno
piante esotiche?

Le piante hanno una sorta di ‘sistema immunitario’ con cui combattono le malattie.
Quando funghi, batteri o virus infettano una pianta, spesso innescano un segnale
che viaggia verso foglie non infette dove stimola la produzione di
proteine che combattono le malattie. Questo meccanismo di resistenza alle malattie, e il segnale
che prepara le difese della pianta, era stato un mistero per i biologi.

Un indizio promettente è venuto alla luce, tuttavia, nel 1979. Raymond White alla stazione di ricerca britannica
Rothamsted è stato in grado di prevenire la moltiplicazione dei virus del mosaico del tabacco da
iniettando le piante infette con aspirina. L’aspirina è apparsa
per innescare la produzione di un gruppo di proteine che combattono la malattia (Virologia,
vol 99, p 410).

Basandosi su questo e sulla sua scoperta con il giglio voodoo, Raskin
ha continuato il lavoro con la studentessa laureata Jocelyn Malamy e i suoi colleghi
alla Rutgers University, New Jersey. Hanno misurato i livelli di acido salicilico
nelle piante di tabacco infettate dal virus del mosaico del tabacco. Prima
sono stati rilevati segni di infezione o resistenza, i livelli di acido salicilico
sono aumentati di quasi cinque volte in tutte le piante. Questa ondata ha quindi innescato la produzione
delle proteine che combattono le malattie.

Raskin ei suoi colleghi hanno trovato un’ulteriore prova dell’importanza dell’acido salicilico
nella risposta immunitaria della pianta. Il “punch” salicilico si è verificato solo in
varietà di tabacco che sono naturalmente resistenti al virus del mosaico.
Il livello di acido salicilico è appena cambiato nelle varietà che avevano ceduto
alla malattia (Science, vol 260, p 1002).

Un altro gruppo di biologi, guidati da Jean Pierre Metraux dai laboratori
di Ciba-Geigy a Basilea, in Svizzera, ha raggiunto conclusioni simili quando
stavano cercando i segnali naturali che innescano la resistenza alle malattie nelle piante di cetriolo
. “Stavamo solo guardando all’interno del floema della pianta (canali di conduzione dello zucchero
) e abbiamo trovato acido salicilico per errore-non avevamo un’idea preconcetta
su quale potesse essere il segnale”, afferma Metraux.

Il gruppo ha identificato il segnale dell’acido salicilico nelle piante di cetriolo infetto
cercando un aumento di qualsiasi sostanza chimica prima di vedere segni di malattia
o di resistenza (Science, vol 250, p 1004).

Metraux afferma che, sebbene il lavoro sia ancora una ricerca di base, ci sono
potenziali spin-off commerciali: “Ciba-Geigy vorrebbe sviluppare una nuova
strategia per la protezione delle colture. L’idea sarebbe quella di sviluppare prodotti chimici per
innescare la resistenza naturale alle malattie nelle piante, dall’esterno.”

In alternativa, Raskin prevede che le piante vengano allevate per produrre alti livelli
di acido salicilico: “Potremmo trovare gli enzimi che sintetizzano l’acido salicilico
e li esprimono nelle piante sensibili.’O i batteri potrebbero essere usati
invece. I batteri che vivevano intorno alle radici delle piante e aiutano a nutrirli anche
producono quantità abbastanza grandi del proprio acido salicilico. Quindi, incoraggiando
batteri che alimentano le radici, i ricercatori possono aiutare la resistenza alle malattie della pianta.

Raskin vede questo lavoro come il primo passo per scoprire il ruolo dell’acido salicilico
nelle piante. “Il nostro obiettivo è dimostrare che è un regolatore importante in piante
in una serie di effetti diversi.”Aggiunge che ha già prove provvisorie
che l’acido salicilico prepara le difese delle piante contro gli stress fisici.

Queste straordinarie scoperte hanno ora evidenziato l’acido salicilico
come un ormone vegetale con poteri che abbiamo appena iniziato ad apprezzare.

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