Novembro 26, 2021

We finally know the identity of 'Baby Louie', the dinosaur embryo from a giant egg

Over 20 years ago, a unique fossil was unearthed in the Henan Province of China: a dinosaur embryo surrounded by a nests of eggs. Desde então, a pequena criatura petrificada viajou pelo mundo e até ganhou o apelido carinhoso “Baby Louie”. Mas uma grande pergunta permaneceu todo este tempo – quem eram os pais do Louie?

os ovos no ninho do Louie são enormes. Com mais de 40 centímetros de comprimento e pesando cinco quilos, são alguns dos maiores ovos de dinossauro já descobertos. Mas assim como trilhas antigas, pode ser muito difícil conectar ovos pré-históricos com as espécies que os produziram. Uma equipa internacional de investigadores desvendou uma parte do enigma.

“por muitos anos, foi um mistério quanto ao tipo de dinossauro que colocou estes enormes ovos e ninhos”, diz Darla Zelenitsky da Universidade de Calgary. “Graças a este Fóssil, sabemos agora que estes ovos foram colocados por um oviraptorossauro gigante, um dinossauro que se pareceria muito com uma caçarola crescida.”

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Baby Louie foi encontrado fora de um ovo, provavelmente forçado a sair pouco antes de eclodir. Esta ilustração também mostra como teria se enrolado dentro à medida que se desenvolvia. Image: Zhao Chuang

Baby Louie finally has a species name: Beibeilong sinensis, or “baby dragon from China”. O fóssil é de apenas 38 centímetros (15in) a partir de focinho para trás (a cauda é falta, juntamente com partes das pernas), mas com base no tamanho dos ovos, os pesquisadores suspeitam que os pais teriam atingido tamanhos semelhante ao famoso Gigantoraptor: oito metros (26 pés) de comprimento e pesando, no mínimo, um par de toneladas! Os adultos de Beibeilong teriam sido alguns dos maiores dinossauros de duas patas na China há 90 milhões de anos.

Oviraptorossauros eram bípedes e cobertos de penas, com bocas desdentados e muitas vezes cristas vistosas em suas cabeças – a comparação com um cassowary é bastante precisa. Mas Beibeilong e Gigantoraptor são patos ímpares (por assim dizer), como a maioria dos membros conhecidos deste grupo são em torno do tamanho de um Velociraptor.

no entanto, a nossa imagem da diversidade destes dinossauros pode estar ausente. Ovos gigantes como o do bebê Louie foram encontrados em vários países Da Ásia e da América do Norte, indicando que Beibeilong e behemoths de penas intimamente relacionados eram muito mais difundidos do que seu registro fóssil sugere.

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the fossil of Baby Louie the Beibeilong embryo sitting among its nest of eggs, which are dark grey in colour. Imagem: Darla Zelenitsky.

a identificação do bebé Louie também coincide com o seu regresso a casa. Após a descoberta do fóssil no início da década de 1990, o pequeno dino e seu ninho de ovos, como muitos outros, foram vendidos a colecionadores privados nos Estados Unidos. Ele levou cerca de 700 horas de meticulosa escavação de rochas, mas os ovos e o embrião foram finalmente revelados (e apresentados em um artigo da National Geographic de 1996). Em 2001, o fóssil fez seu caminho para o Museu Infantil de Indianápolis para ir em exposição.

mas embora os paleontólogos desejassem estudar o bebê Louie De Perto, questões legais dificultaram a pesquisa por décadas-este dinossauro nunca deveria ter sido removido de seu país de origem.

“O ovos e embriões ganhou fama mundial”, diz a Universidade de Alberta Phil Currie, “mas era impossível descrevê-los em uma revista científica, e para o nome da nova espécie, até os fósseis foram repatriados para a China.”Agora Louie está de volta para casa na província de Henan, no Museu Geológico de Henan.

identificar um novo dinossauro é sempre emocionante, mas podemos precisar de encontrar Beibeilong adulto antes de podermos dizer muito mais sobre esta espécie. “Embriões, juvenis e filhotes ou não são conhecidos ou mal conhecidos”, diz Steve Jasinski da Universidade da Pensilvânia, que não estava envolvido nesta pesquisa. “É difícil comparar bebês de uma espécie com adultos de outra.”

while Jasinski does agree that Beibeilong looks to be an oviraptorosaur, he think there may be surprises in store. “Acho que o diagnóstico e a definição da espécie mudarão quando um adulto for encontrado.”

até então, há uma outra coisa que sabemos sobre esta espécie: os seus hábitos de nidificação.

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Artist’s reconstruction of full-grown Beibeilong, incubating its giant eggs under its warm feathery body. Imagem: Zhao Chunag

Bebê Louie foi fossilizado junto com mais de meia dúzia de outros ovos, mas com base em outros ninhos de este ovo tipo, os pesquisadores se inferir que o total de embreagem teria incluído mais de 20 ovos dispostos em anéis concêntricos até três metros (10 pés) de diâmetro.

com base em outros fósseis, sabemos que os oviraptorossauros menores se sentaram no centro de seus anéis de ninho, cobrindo os ovos com seus corpos com penas, muito como as aves de capoeira fazem hoje.

dada a sua estrutura semelhante de ninhos, Beibeilong poderia ter sido um dos maiores brooders do mundo? O Zelenitsky acha que sim. “Teria sido uma visão ver com um animal de três toneladas como este sentado no seu ninho de ovos.”

o novo estudo sobre Beibeilong foi publicado na revista Nature Communications por uma equipa de investigadores da China, Canadá, Eslováquia e Estados Unidos.

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